Waarom is een 'peper' anders dan 'peper'?

Christoffel Columbus had een probleem. Hij had de rijkdom van Azië beloofd aan zijn beschermers, Koningin Isabella en Koning Ferdinand II van Spanje. Tegen alle verwachtingen in was het hem gelukt om de Atlantische Oceaan over te gaan en aan te leggen in de Caraïben. Hier aten de Taíno planten en andere voedingsmiddelen die Europeanen nog nooit gezien of geproefd hadden. Hieronder vielen ook leden van het capsicum geslacht, waar tegenwoordig onder andere zoete paprika, jalapeño's en de dodelijk hete Carolina Reaper onder vallen. De scherpte van de pepers bracht Columbus op een idee: Hij kon de vruchten vergelijken met sierpepers. 

Dit was een geïnspireerde beslissing. "Naast [goud] hoopten Ferdinand en Isabella vooral dat Columbus zwarte peper mee zou brengen van zijn expeditie", schrijft Richard Schweid in Hot Peppers: The Story of Cajuns and Capsicum. In plaats hiervan kwam Columbus tegen wat de Taíno axí noemden, leden van het capsicum geslacht. Ze aten deze vruchten volop, schreef Colombus in 1493. Toen begon hij ook al het profiel rond de vruchten op te bouwen. Zo schreef hij over de pepers dat ze "waardevoller zijn dan de gewone soort", oftewel; waardevoller dan zwarte peper. Bovendien was het veel gemakkelijker om aan deze vruchten te komen dan aan de enorm dure zwarte peper. "Vijftig karvelen van deze vruchten zouden jaarlijks in Spanje kunnen aankomen," schreef hij. Zijn handelsgeest was goed te verklaren. Een van de redenen dat de Spaanse monarchieën namelijk zo graag peper wilden was dat  door de opkomst van het Ottomaanse Rijk de traditionele peper routes naar Azië niet meer toegankelijk waren.

Lees meer op Atlas Obscura (Anne Ewbank)